Vitiligo

De huid begrijpen

Om inzicht te krijgen in de oorzaak van vitiligo, is het nuttig te beschikken over basiskennis van de huid. De huid bestaat uit twee lagen - de opperhuid (epidermis) en de onderhuid (dermis). Onder de onderhuid zit een laag vet en daaronder de diepere structuren zoals spieren en pezen.

Er zijn cellen genaamd melanocyten in de onderkant van de opperhuid die melanine (pigment) aanmaken. Dit melanine wordt doorgegeven aan de nabijgelegen huidcellen die de huid kleuren en beschermen tegen de zonnestralen. Melanine zorgt ervoor dat de huid bruin wordt bij mensen met een blanke huid. Mensen met een donkere huid hebben meer actieve melanocyten. De melanocyten worden gestimuleerd bij blootstelling aan zonlicht om meer melanine aan te maken.

Wat is vitiligo en waardoor wordt het veroorzaakt?

Vitiligo is een aandoening waarbij zich bleke witte vlekken ontwikkelen op de huid. Het is te wijten aan een gebrek aan pigment (kleurstof) in de getroffen gebieden van de huid. Vitiligo zorgt er niet voor dat je je ziek voelt. Echter de aanblik van vitiligo kan vervelend zijn. Dit geldt met name voor mensen met een donkerdere huid waarbij de witte vlekken meer opvallen. 

Delen van de huid met vlekken van vitiligo hebben geen of zeer weinig melanocyten. De melanocyten zijn beschadigd of vernietigd in het lichaam. Daarom kan melanine niet aangemaakt worden en gaat de kleur van de huid verloren. Het is niet bekend waarom de melanocyten verdwijnen uit getroffen gebieden van de huid. Ze kunnen worden vernietigd door het immuunsysteem of aan 'zelfvernietiging' doen om redenen die nog niet bekend zijn. Er wordt gedacht aan een auto-immuunaandoening. Dit betekent dat het immuunsysteem (wat normaal het lichaam beschermt tegen infecties) zichzelf ten onrechte aanvalt. 

Wie krijgt vitiligo?

Ongeveer 1 per 10.000 mensen ontwikkelt vitiligo. Wereldwijd wordt het voorkomen geschat op ongeveer 0.5%. Mannen en vrouwen hebben een even grote kans om het te krijgen. Het kan op elke leeftijd voorkomen. Maar het begint in ongeveer 50% van de gevallen vóór het 20e jaar. Er is sprake van genetische factoren en vitiligo kan in de familie voorkomen. Ongeveer 30% van de mensen met vitiligo heeft een ander familielid wat de aandoening ook heeft. Vitiligo is niet besmettelijk en je kunt het niet krijgen van iemand die het wel heeft. Het komt niet meer of minder voor in een ander ras of etnisch groep. 

Welke gebieden van de huid zijn aangetast bij vitiligo?

Elk gedeelte van de huid kan worden getroffen. De meest voorkomende plekken zijn het gezicht, de nek en hoofdhuid. Andere veelvoorkomende delen omvatten de rug van de handen, voorkant van  de knieën en ellebogen. De vlekken op armen of benen zijn vaak symmetrisch. In het gebied waar de hoofdhuid wordt getroffen, wordt het haar vaak grijs of wit.

Hoe ontwikkelt vitiligo zich?

Kleine gebieden van melkwitte huid ontwikkelen zich meestal het eerst. Het contrast tussen de vitiligohuid en normale huid varieert. Bij mensen met een blanke huid is het verschil alleen merkbaar in de zomer wanneer de normale huid bruin wordt. Het contrast is beter te zien bij mensen met een donkerdere huid. 

Het verloop en de ernst van vitiligo varieert van persoon tot persoon. Soms ontwikkelen zich langzaam een paar kleine vlekken en worden niet groter. Soms ontwikkelen zich vrij snel een aantal vlekken en blijven dan gedurende maanden of jaren constant zonder te veranderen. Het gebeurt echter nogal vaak dat de witte vlekken geleidelijk groter worden en er meer vlekken verschijnen op andere delen van het lichaam. Grote delen van de huid kunnen uiteindelijk worden aangetast. 

Er kan niet voorspeld worden hoeveel van de huid uiteindelijk getroffen wordt wanneer de eerste vlek zich ontwikkelt. De witte vlekken zijn meestal blijvend. Heel soms krijgen sommige vlekken hun pigment terug en worden ze weer normaal.